奖赏系统不止能令你开心,还能增强免疫

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所属分类:天涯八卦

多年以前,人们就已经发现人类的心理活动对于生理状况有着相当重要的作用。最惊人而神秘的例子莫过于安慰剂效应(the placebo effect):即便病人接受的是无效的治疗,症状仍可能因病人对疗效的期待而发生缓解——当然,这种缓解并不能代替有效的治疗。20世纪50年代以来,安慰剂对照组在双盲临床试验中一直发挥着重要作用。而与此同时,科学界也一直致力于揭示这种效应背后的机制。

当前的研究认为,高等动物的奖赏系统可能是造成“安慰剂效应”的幕后主使。顾名思义,我们大脑中的这套系统负责“犒赏”,能让我们感到愉悦。从挥汗如雨之后的深夜烧烤,到多日暌违之后的一夜春宵,在这些让你感到无比爽快的时刻,奖赏系统功不可没。人们发现,在安慰剂效应中发挥关键作用的病人的积极预期,恰恰和奖赏系统的激活有关。它们之间存不存在因果关系?以色列理工学院的科学家阿莎亚·劳斯(Asya Rolls)和同事利用小鼠作为模型进行了探究,并将结果发表在了《自然·医学》上[1]

激活奖赏系统,免疫系统会变化吗?

研究者希望验证的逻辑简单直接:如果奖赏系统真的能在对抗疾病的过程中发挥作用,至少有一件事它必须要做——它得能影响我们的免疫系统。利用一种名为DREADD的技术,研究者能够选择性地激活小鼠脑内特定的神经元。将这一技术应用在小鼠的奖赏通路上,他们就能操纵小鼠奖赏系统的活跃程度,让它们“按需舒爽”。

劳斯发现,在奖赏系统被激活小鼠的细胞中,确实不乏与免疫相关的基因表达提升,但真正在免疫反应中起关键作用的基因没切换到备战状态。这就好比你精心设置了一个诱饵,满心期望敌人的军队发动总攻,发觉大部队并没有理你,只是向你扔了一支文工团。

结果有点尴尬?换个条件呗。经过分析,劳斯和同事推测,免疫系统大概是一个“不见兔子不撒鹰”的主儿:没有攻击目标,很难说服它们动员起来清除感染。如果要找到更确切的证据,必须给它们一点刺激才行。

于是,人们耳熟能详的大肠杆菌(Escherichia coli)又一次被派上了前线——经过DREADD技术处理的“愉悦组”小鼠和“情绪稳定”的对照组小鼠统统被注射了大肠杆菌。研究者想要知道,在经历细菌感染时,奖赏系统的激活能不能让小鼠的免疫系统起什么变化。

结果证实了劳斯的猜想:在这种情况下,奖赏系统的激活像是给免疫系统打了一针鸡血,使得它们动作更加迅速。相比于对照组,万分愉悦的DREADD组小鼠免疫细胞的吞噬作用变得更强,杀菌效果也更为显著。与此同时,在细胞层面,一些免疫细胞的“重武器”如干扰素-γ也大量表达。

从对照组(Control)小鼠和奖赏系统(腹侧被盖区)激活组(VTA-activated)小鼠中提取的单核细胞及巨噬细胞在杀菌能力测定中的表现示意图。奖赏系统激活组的小鼠的免疫细胞杀死了更多大肠杆菌。图片来源:参考文献[1]

更让研究人员惊奇的是,奖赏系统的激活对于提高小鼠的获得性免疫力也有作用。研究人员分离了被大肠杆菌感染后3天和7天的小鼠,发现在3天的感染之后,愉悦组小鼠细胞中干扰素的水平显著高于对照组。但在感染持续7天后,两者达到同一水平。而将这些细胞再次暴露在大肠杆菌的感染之中时,它们抗大肠杆菌免疫蛋白的表达量显著增加——免疫细胞记住了这些可恶的入侵者,并更用力地打击了它们。

迫近安慰剂效应的神经机制

在被激活的奖赏系统神经元中,多巴胺是发挥主要作用的分子。但这些家伙并不能穿越血脑屏障去身体的其他地方闲逛。那么,遥远的外周免疫系统,是如何被奖赏系统“遥控”的?劳斯和她的同事们发现,交感神经系统就是奖赏系统的“遥控器”。当用药物阻断了交感神经系统特定的神经元之后,奖赏系统就不再能影响免疫反应了。

通过直接操纵小鼠的神经活动,劳斯和同事摸索出了奖赏系统和免疫系统之间的关联。尽管目前还不能确切地说他们的研究解释了安慰剂效应的魔力,但这些结果确实阐述了安慰剂效应背后的一个可能。而当研究对象从小鼠转换到人,当奖赏系统从用DREADD变为用自然方式激活时,劳斯和同事观察到的效应还会不会存在?相信后续的研究会给出答案。

至于现在,你或者可以选择相信一种可能:好心情可以影响我们的免疫系统,进而左右身体健康。在遭受疾病折磨的时候设法让自己开心一点,也许是个不错的决定。

(编辑:Calo)

参考文献:

  1. Ben-Shaanan, Tamar L., et al. "Activation of the reward system boosts innate and adaptive immunity." Nature Medicine (2016).

文章题图:pinterest.com

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